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Alors qu’une vague furtive de COVID-19 fait son chemin à travers les États-Unis, ceux qui ont jusqu’à présent échappé au virus tombent maintenant malades – tandis que d’autres attrapent le COVID-19 pour une deuxième, troisième ou même quatrième fois.

Plusieurs facteurs ont concouru à rendre l’état de la pandémie plus difficile que jamais à suivre. L’augmentation des tests à domicile, qui figurent rarement dans le nombre de cas officiels, a rendu impossible le décompte précis des cas positifs. De plus, de nombreux États et juridictions américains ne communiquent désormais les données COVID-19 que sporadiquement aux Centers for Disease Control and Prevention. Plus tôt cette semaine, Washington, DC, a signalé des données de cas à l’agence pour la première fois depuis avril.

Cela s’est produit juste au moment où de nouvelles sous-variantes plus contagieuses d’omicron font leur chemin dans la population américaine, entraînant non seulement une augmentation des premiers cas de COVID-19, mais également des réinfections fréquentes.

Les dernières versions du virus semblent particulièrement aptes à échapper à la réponse immunitaire de l’organisme à la fois aux infections antérieures au COVID-19 et aux vaccins. Des études suggèrent que la plupart des cas de réinfection ne sont même pas signalés, ce qui donne peu d’informations sur la fréquence à laquelle ils se produisent.

Tout cela rend particulièrement difficile d’évaluer quel pourcentage de la population est actuellement vulnérable au COVID-19 – et comment la pandémie pourrait évoluer.

“La réalité est que les choses ne vont vraiment pas bien en ce moment”, a déclaré Jacob Lemieux, médecin spécialiste des maladies infectieuses au Massachusetts General Hospital, lors d’un briefing mardi sur le COVID-19 de la Harvard Medical School. «Nous pensions tous que nous allions bénéficier d’un sursis après la vague dévastatrice d’omicron. Et c’était clairement le cas jusqu’à il y a quelques semaines.

Le résultat est que des collègues appellent malades, des amis publient des instantanés de tests COVID-19 positifs sur les réseaux sociaux et les programmes de recherche des contacts scolaires diffusent des alertes d’exposition, même si le nombre officiel de cas de COVID-19 suggère que les chiffres ne font que ramper reculez lentement.

Mardi, le CDC a signalé plus de 98 000 nouveaux cas. Le nombre réel est presque certainement plus élevé. “Il y a tellement moins de visibilité sur ce qui se passe”, a déclaré Rick Bright, virologue et PDG du Pandemic Prevention Institute de la Fondation Rockefeller.

Les experts disent qu’il est difficile de savoir ce que les prochains mois apporteront. Alors que les vaccins font toujours du bon travail pour empêcher la plupart des gens d’aller à l’hôpital, le virus ne se comporte pas de la même manière qu’il l’a fait par le passé et la majorité du pays vit comme si la pandémie était terminée.

En décembre et janvier, lors de la première vague d’infections à l’omicron, les niveaux de cas ont grimpé en flèche avant de chuter presque aussi rapidement. En effet, les infections généralisées au début de l’épidémie ont rapidement donné au virus moins de personnes à infecter. Les mesures de santé publique, comme le masquage, ont également contribué à réduire la propagation.

Ce n’est peut-être pas ce qui se passera cette fois.

“Il est probable que nous ne verrons pas le même déclin rapide des cas que nous avons vu lors d’autres poussées”, a déclaré Bob Wachter, chef de la médecine à l’Université de Californie à San Francisco.

Les premières preuves suggèrent qu’omicron a non seulement rendu la réinfection au COVID-19 plus probable, mais a également raccourci la fenêtre dans laquelle une infection passée offre une protection contre le virus.

On espérait que les centaines de milliers d’infections à l’omicron de l’hiver dernier contribueraient à renforcer l’immunité de la population et à se protéger contre les futures poussées dans les mois à venir. Selon les données du CDC, environ un tiers du pays avait attrapé le COVID-19 avant la vague omicron, un chiffre qui est depuis passé à plus de la moitié. Mais l’efficacité de ces anticorps dépend maintenant de la variante qu’une personne obtient.

L’immunité delta, par exemple, ne résiste pas bien aux autres variantes, selon une étude récemment publiée dans Nature. Et il est maintenant prouvé que certaines sous-variantes d’omicron peuvent même échapper aux défenses immunitaires conférées par les variantes d’omicron qui les ont précédées. Une étude récente publiée sous forme de prépublication par des chercheurs de Pékin a révélé que plusieurs sous-variantes d’omicron – BA.2.12.1, BA.4 et BA.5 – pouvaient surmonter les défenses de l’immunité contre l’infection avec une autre version d’omicron, BA.1.

Tous ces facteurs signifient que d’énormes pans de la population autrefois protégés contre l’infection peuvent maintenant être vulnérables.

On ne sait pas à quelle fréquence les réinfections se produisent ou avec quelles variantes les gens sont réinfectés. La dernière mise à jour du CDC sur les réinfections remonte à janvier. L’agence n’a pas indiqué si elle suit les cas et ne met pas ces données à la disposition du public.

Une poignée de départements de santé de l’État, cependant, ont commencé à surveiller avec diligence les cas répétés. Ces données suggèrent que les réinfections se produisent désormais plus fréquemment.

Le département de la santé de l’État du Colorado, par exemple, a enregistré plus de 44 000 réinfections tout au long de la pandémie, dont 82 % depuis que l’omicron est devenu la variante dominante en décembre. Les réinfections sont plus fréquentes chez les personnes non vaccinées, mais plus d’un tiers sont arrivées à des personnes qui ont terminé leur série initiale de vaccins à deux doses, selon les données. Plus de 16 % des réinfections au Colorado ont touché des personnes ayant reçu au moins une dose de rappel.

Les données du ministère de la Santé et des Services sociaux de Caroline du Nord montrent que les réinfections dans l’État augmentent depuis fin mars. Les réinfections représentent actuellement 8% du total des infections de l’État pour la semaine se terminant le 30 avril.

Les infections répétées ont également augmenté dans l’Indiana, selon les données, où elles représentent plus de 12% du total des cas, et dans l’Idaho où elles représentaient 18,5% des cas au premier trimestre 2022.

Un rapport de l’État de Washington publié mercredi montre que certaines réinfections entraînent également une hospitalisation. Le groupe d’âge le plus susceptible d’être réinfecté est celui des 18 à 34 ans, mais les personnes de 65 ans et plus sont les plus susceptibles d’être hospitalisées après une réinfection, selon les données.

“C’est comme la première fois en deux ans que peu importe si quelqu’un fait vraiment attention et fait tout correctement, il ne sera pas surprenant qu’il finisse par contracter le COVID-19”, a déclaré Wachter, de l’Université de Californie à San Francisco. “Nous sommes incontestablement en pleine effervescence.”

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