Comment la pollution de l’air peut affecter les risques liés au covid-19

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La recherche a montré que le fait de ne pas être vacciné augmente le risque d’être infecté par le coronavirus, tandis qu’être plus âgé, en surpoids ou immunodéprimé peut augmenter la gravité de la maladie. Maintenant, les scientifiques pensent qu’il existe un autre facteur de risque qui peut augmenter la probabilité de contracter le coronavirus et la possibilité qu’il conduise à un mauvais résultat : l’exposition à la pollution de l’air.

Un nombre croissant de preuves suggèrent des liens entre respirer de l’air pollué et les risques d’être infecté par le coronavirus, de développer une maladie grave ou de mourir du covid-19. Alors que bon nombre de ces études se sont concentrées sur l’exposition à long terme à la pollution de l’air, les experts affirment qu’il existe également des preuves que même des expositions à court terme peuvent avoir des effets négatifs.

Une étude récente portant sur 425 jeunes adultes en Suède a révélé que de brèves expositions étaient “associées à un risque accru d’infection par le SRAS-CoV-2 malgré des niveaux relativement faibles d’exposition à la pollution de l’air”, selon l’article publié en avril. Contrairement à de nombreuses autres études qui analysaient des populations vulnérables, telles que les personnes âgées ou les jeunes enfants, et suivaient les effets des expositions à long terme sur les hospitalisations et les décès, l’âge médian des participants, qui ont largement signalé des symptômes légers à modérés, était d’environ 25 ans. .

Les résultats permettront, espérons-le, de faire prendre conscience “que ce type d’exposition peut être nocif pour tout le monde”, a déclaré Erik Melén, chercheur principal de l’étude et professeur au département des sciences cliniques et de l’éducation au Karolinska Institutet en Suède.

Zhebin Yu, auteur principal de l’étude et chercheur au Karolinska Institutet, a noté que la recherche était basée sur des personnes non vaccinées au cours d’une phase antérieure de la pandémie. Ainsi, les résultats, a-t-il dit, pourraient ne pas être applicables aux variantes de coronavirus plus récentes, telles que l’omicron, et aux personnes vaccinées.

Les résultats, cependant, ajoutent à la compréhension qu’en ce qui concerne les effets sur la santé, y compris le risque de covid, “il n’y a pas de limite de sécurité ou de seuil de sécurité de la pollution de l’air”, a déclaré Olena Gruzieva, professeure agrégée au Karolinska Institutet qui a travaillé sur le étude.

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Les scientifiques tentent toujours de déterminer comment l’exposition à la pollution de l’air pourrait augmenter les risques de covid. Mais il y a quelques théories.

L’exposition aux polluants, par exemple, est liée à l’inflammation et à un déséquilibre dans le corps connu sous le nom de stress oxydatif – qui pourraient tous deux exagérer la réponse d’une personne à tout virus, y compris le coronavirus, a déclaré Meredith McCormack, porte-parole médicale bénévole de l’American Lung Association.

Une autre théorie suggère que respirer de l’air pollué pourrait aider le virus à pénétrer plus profondément dans le corps ou les cellules, a ajouté McCormack, qui est professeur agrégé de médecine à Johns Hopkins. La pollution peut également altérer la réponse immunitaire.

Les expositions à la pollution documentées dans de nombreuses études qui ont montré un impact sur le covid sont généralement inférieures aux normes réglementaires actuelles établies par l’Agence de protection de l’environnement, a déclaré Alison Lee. Lee est un spécialiste des poumons au Mount Sinai à New York qui a publié des recherches sur la pollution de l’air et le covid.

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Il est essentiel, ont déclaré McCormack et d’autres experts, que les gens se protègent les jours où la qualité de l’air est mauvaise et que les individus et les gouvernements s’efforcent de réduire la pollution atmosphérique.

“La transition vers une économie verte avec des ressources d’énergie renouvelables vertes protégera vraiment davantage à la fois l’environnement et la santé publique, et elle est également très étroitement liée à la crise du changement climatique”, a déclaré Donghai Liang, professeur adjoint de santé environnementale et d’épidémiologie à Emory. Université.

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Les inquiétudes concernant l’exposition à la pollution de l’air et le covid existent depuis les premiers mois de la pandémie. Une étude de l’Université de Harvard qui a analysé les données sur les coronavirus des comtés des États-Unis jusqu’en juin 2020 a révélé qu'”une légère augmentation de l’exposition à long terme” aux particules fines – l’un des types de pollution atmosphérique les plus insidieux – “conduit à une forte augmentation du taux de mortalité lié au covid-19.

Une autre étude des données au niveau des comtés américains des premiers mois de la pandémie a rapporté que l’exposition chronique au dioxyde d’azote (NO2), un polluant atmosphérique provenant du trafic et des centrales électriques, était associée à une augmentation significative des taux de mortalité et de mortalité par covid.

“Si nous avions fait un meilleur travail plus tôt, si nous avions pu réduire l’exposition à long terme au NO2 de 10%, cela aurait évité plus de 14 000 décès parmi les personnes testées positives pour le virus en juillet 2020”, a déclaré Liang, l’auteur principal de l’étude.

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Des chercheurs et des experts extérieurs ont noté que de telles études observationnelles basées sur la population ne peuvent pas tenir compte des facteurs de risque individuels qui peuvent affecter les chances d’une personne de tomber gravement malade ou de mourir après avoir contracté le coronavirus.

Une «approche plus rigoureuse» consiste à suivre les individus sur une période de temps et à suivre qui est infecté par le virus, puis qui développe de graves symptômes de covid, nécessite une hospitalisation ou décède, a déclaré Kai Chen, professeur adjoint à la Yale School of Public Santé et directeur de recherche au Yale Center on Climate Change and Health.

Lui et d’autres experts ont appelé à des recherches supplémentaires pour clarifier certaines questions clés.

“Il y a encore une certaine incertitude quant à l’ampleur du risque”, a déclaré McCormack. « Pour une augmentation donnée de la pollution de l’air un jour donné, cela augmente-t-il votre risque de contracter le covid de 1 % ou 5 %, plus de 5 % ? Ces estimations sont encore en cours d’affinement.

Les chercheurs doivent également déterminer exactement ce qui peut influencer le risque d’une personne de contracter le coronavirus et la gravité de l’infection, a déclaré Chen, qui a publié une étude montrant que certains facteurs météorologiques, tels que l’humidité, pourraient affecter la capacité du virus à se propager. Si une variable confusionnelle majeure n’est pas contrôlée dans l’analyse statistique d’une étude, cela pourrait conduire à surestimer l’effet de la pollution de l’air, a-t-il déclaré.

De plus, la recherche devrait se poursuivre sur les méfaits potentiels d’une exposition à court terme, a déclaré Lee. “Il est important de voir les données à court terme car ces données comblent une lacune critique et ont donc des implications politiques.”

Étant donné que les données à long terme font la moyenne des expositions sur de plus longues périodes, elles “peuvent masquer les pics d’exposition”, a déclaré Lee. Les communautés à faible revenu et les personnes de couleur, dont beaucoup ont tendance à vivre plus près des sources de pollution atmosphérique, sont souvent touchées de manière disproportionnée par ces pics. “En renforçant les normes de qualité de l’air à long et à court terme et en plaçant davantage de moniteurs réglementaires à proximité de ces points chauds d’exposition, nous pouvons mieux améliorer la santé dans les communautés de justice environnementale”, a-t-elle déclaré.

On ne sait pas si une exposition accrue aux polluants est responsable des disparités de santé liées à la pandémie dans ces communautés, qui ont été plus durement touchées par le coronavirus, a déclaré McCormack. “Nous n’avons pas encore eu d’étude qui démêle tous les facteurs”, a-t-elle déclaré, “mais nous savons certainement qu’en quantifiant l’effet de la pollution de l’air sur l’infection par le covid, nous avons la preuve que c’est l’une des forces motrices qui contribue probablement aux différences que nous avons vues – mais c’est l’une des nombreuses.

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Les experts ont déclaré qu’ils espéraient que les découvertes reliant la qualité de l’air et le covid contribueraient à placer la question des conséquences de la pollution de l’air sur notre santé au premier plan de la conscience publique.

“La pollution de l’air est comme une pandémie silencieuse”, a déclaré Chen. Bien que l’impact de la pollution sur l’environnement soit bien connu, moins de personnes pourraient être conscientes que l’exposition à la pollution de l’air extérieur et intérieur cause environ 7 millions de décès prématurés dans le monde chaque année et est associée à des maladies pulmonaires et cardiaques, entre autres problèmes de santé graves.

La pandémie de coronavirus, cependant, “a vraiment accru la prise de conscience de l’importance de l’air pur”, a déclaré McCormack.

Lee a accepté. “La conclusion générale de toutes ces études est que la pollution de l’air est mauvaise et que nous devons vraiment nous battre pour des normes de qualité de l’air plus protectrices”, a-t-elle déclaré.

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