Des «fantômes» de coronavirus trouvés persistants dans l’intestin


Particules de SARS-CoV-2 (bleu ; artificiellement coloré) bourgeon d’une cellule intestinale mourante.Crédit : Steve Gschmeissner/SPL

Dans le chaos des premiers mois de la pandémie de coronavirus, l’oncologue et généticien Ami Bhatt a été intrigué par les rapports répandus de vomissements et de diarrhée chez les personnes infectées par le SRAS-CoV-2. “A cette époque, on pensait qu’il s’agissait d’un virus respiratoire”, dit-elle. Bhatt et ses collègues, curieux d’un lien possible entre le virus et les symptômes gastro-intestinaux, ont commencé à collecter des échantillons de selles de personnes atteintes de COVID-19.

À des milliers de kilomètres du laboratoire de Bhatt à Stanford Medicine en Californie, l’interniste en gastro-entérologie Timon Adolph a été intrigué par les récits de symptômes intestinaux chez les personnes infectées. Adolph et ses collègues de l’Université médicale d’Innsbruck en Autriche ont également commencé à assembler des échantillons – des biopsies de tissus gastro-intestinaux.

Deux ans après le début de la pandémie, la prévoyance des scientifiques a porté ses fruits : les deux équipes ont récemment publié des résultats1,2 suggérant que des morceaux de SRAS-CoV-2 peuvent persister dans l’intestin pendant des mois après une infection initiale. Les découvertes s’ajoutent à un ensemble croissant de preuves soutenant l’hypothèse selon laquelle des fragments persistants de virus – des «fantômes» de coronavirus, Bhatt les a appelés – pourraient contribuer à la condition mystérieuse appelée long COVID.

Même ainsi, Bhatt exhorte les scientifiques à garder l’esprit ouvert et avertit que les chercheurs n’ont pas encore établi de lien entre les fragments viraux persistants et le long COVID. “Des études supplémentaires doivent encore être faites – et elles ne sont pas faciles”, dit-elle.

Le long COVID est souvent défini comme des symptômes qui persistent au-delà de 12 semaines après une infection aiguë. Plus de 200 symptômes ont été associés au trouble, dont la gravité varie de légère à débilitante. Les théories sur ses origines varient et incluent des réponses immunitaires nocives, de minuscules caillots sanguins et des réservoirs viraux persistants dans le corps. De nombreux chercheurs pensent qu’une combinaison de ces facteurs contribue au fardeau mondial de la maladie.

Un premier indice que le coronavirus pourrait persister dans le corps est venu au travail3 publié en 2021 par le gastro-entérologue Saurabh Mehandru de la Icahn School of Medicine du Mount Sinai à New York et ses collègues. À ce moment-là, il était clair que les cellules qui tapissent l’intestin affichent la protéine que le virus utilise pour pénétrer dans les cellules. Cela permet au SRAS-CoV-2 d’infecter l’intestin.

Mehandru et son équipe ont trouvé des acides nucléiques viraux et des protéines dans les tissus gastro-intestinaux prélevés sur des personnes qui avaient reçu un diagnostic de COVID-19 en moyenne quatre mois plus tôt. Les chercheurs ont également étudié les cellules B mémoire des participants, qui jouent un rôle central dans le système immunitaire. L’équipe a constaté que les anticorps produits par ces cellules B continuaient d’évoluer, suggérant que, six mois après l’infection initiale, les cellules répondaient toujours aux molécules fabriquées par le SRAS-CoV-2.

Inspirés par ce travail, Bhatt et ses collègues ont découvert que quelques personnes continuaient à excréter de l’ARN viral dans leurs selles sept mois après une première infection légère ou modérée par le SRAS-CoV-2, bien après la fin de leurs symptômes respiratoires.1.

Le virus s’attaque à l’intestin

Adolph dit que l’article de 2021 a inspiré son équipe à examiner leurs échantillons de biopsie pour détecter des signes de coronavirus. Ils ont découvert que 32 des 46 participants à l’étude qui avaient eu un COVID-19 léger présentaient des preuves de molécules virales dans leur intestin sept mois après une infection aiguë. Environ les deux tiers de ces 32 personnes présentaient des symptômes de longue durée du COVID.

Mais tous les participants à cette étude souffraient d’une maladie intestinale inflammatoire, une maladie auto-immune, et Adolph prévient que ses données n’établissent pas qu’il existe un virus actif chez ces personnes, ou que le matériel viral cause un long COVID.

Entre-temps, d’autres études ont suggéré des réservoirs viraux persistants au-delà de l’intestin. Une autre équipe de chercheurs a étudié des tissus prélevés à partir d’autopsies de 44 personnes qui avaient reçu un diagnostic de COVID-19 et a trouvé des preuves d’ARN viral dans de nombreux sites, notamment le cœur, les yeux et le cerveau.4. L’ARN viral et les protéines ont été détectés jusqu’à 230 jours après l’infection. L’étude n’a pas encore été évaluée par des pairs.

Cachettes virales

Presque toutes les personnes de cet échantillon avaient eu un COVID-19 sévère, mais une étude distincte de deux personnes qui avaient eu un COVID-19 léger suivi de longs symptômes de COVID a trouvé de l’ARN viral dans l’appendice et le sein.5. Le pathologiste Joe Yeong de l’Institut de biologie moléculaire et cellulaire de l’Agence pour la science, la technologie et la recherche de Singapour, qui est co-auteur du rapport, qui n’a pas été examiné par des pairs, spécule que le virus pourrait s’infiltrer et se cacher dans les cellules immunitaires appelées macrophages, présentes dans divers tissus de l’organisme.

Toutes ces études soutiennent la possibilité que les réservoirs viraux à long terme contribuent au long COVID, mais les chercheurs devront faire plus de travail pour montrer de manière concluante un lien, dit Mehandru. Ils devront documenter que le coronavirus évolue chez les personnes qui ne sont pas immunodéprimées, et ils devront lier cette évolution à de longs symptômes de COVID. “En ce moment, il existe des preuves anecdotiques, mais il y a beaucoup d’inconnues”, dit Mehandru

Bhatt espère que des échantillons seront disponibles pour tester l’hypothèse du réservoir viral. Le National Institute of Health des États-Unis, par exemple, mène une vaste étude appelée RECOVER, qui vise à s’attaquer aux causes du long COVID et collectera des biopsies de l’intestin grêle de certains participants.

Mais Sheng dit qu’il n’a pas besoin d’attendre une étude d’un milliard de dollars pour obtenir plus d’échantillons : une organisation de personnes atteintes de COVID depuis longtemps l’a contacté et lui a proposé d’envoyer des échantillons de membres qui ont subi des biopsies pour diverses raisons, comme un diagnostic de cancer. , après leurs infections. « C’est vraiment aléatoire, les tissus peuvent provenir de partout », dit-il. “Mais ils ne veulent pas attendre.”

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