La Corée du Sud chasse le trésor du tungstène dans la course aux minéraux rares

  • Une mine de tungstène sud-coréenne fait peau neuve à 100 millions de dollars
  • Des dizaines de nouveaux projets miniers lancés dans le monde
  • Les booms verts et numériques alimentent la demande de minéraux rares
  • La Chine est prééminente dans l’approvisionnement en minéraux critiques
  • GRAPHIC-La dépendance de la Corée du Sud vis-à-vis de la Chine :

SANGDONG, Corée du Sud, 9 mai (Reuters) – Le tungstène bleu scintillant des murs des puits de mine abandonnés, dans une ville qui a connu des jours meilleurs, pourrait être un catalyseur pour la tentative de la Corée du Sud de briser la domination de la Chine sur les minéraux critiques et de revendiquer sa les matières premières de demain.

La mine de Sangdong, à 180 km au sud-est de Séoul, est ramenée d’entre les morts pour extraire le métal rare qui a trouvé une nouvelle valeur à l’ère numérique dans des technologies allant des téléphones et des puces aux véhicules électriques et aux missiles.

“Pourquoi le rouvrir maintenant après 30 ans ? Parce que cela signifie la souveraineté sur les ressources naturelles”, a déclaré Lee Dong-seob, vice-président du propriétaire de la mine Almonty Korea Tungsten Corp.

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“Les ressources sont devenues des armes et des atouts stratégiques.”

Sangdong est l’une des au moins 30 mines ou usines de traitement de minéraux critiques dans le monde qui ont été lancées ou rouvertes en dehors de la Chine au cours des quatre dernières années, selon un examen de Reuters des projets annoncés par les gouvernements et les entreprises. Il s’agit notamment de projets développant du lithium en Australie, des terres rares aux États-Unis et du tungstène en Grande-Bretagne.

L’ampleur des plans illustre la pression ressentie par les pays du monde entier pour sécuriser l’approvisionnement en minéraux critiques considérés comme essentiels pour la transition énergétique verte, du lithium dans les batteries des véhicules électriques au magnésium dans les ordinateurs portables et au néodyme présent dans les éoliennes.

La demande globale pour ces minéraux rares devrait quadrupler d’ici 2040, a déclaré l’Agence internationale de l’énergie l’année dernière. Pour ceux utilisés dans les véhicules électriques et le stockage des batteries, la demande devrait être multipliée par 30, a-t-il ajouté.

De nombreux pays considèrent leur exploitation minière comme une question de sécurité nationale, car la Chine contrôle l’extraction, le traitement ou le raffinage d’un grand nombre de ces ressources.

La centrale électrique asiatique est le plus grand fournisseur de minéraux critiques aux États-Unis et en Europe, selon une étude du China Geological Survey en 2019. Sur les 35 minéraux que les États-Unis ont classés comme critiques, la Chine est le plus grand fournisseur de 13, dont éléments de terres rares essentiels pour les technologies d’énergie propre, selon l’étude. La Chine est la plus grande source de 21 minéraux clés pour l’Union européenne, tels que l’antimoine utilisé dans les batteries, a-t-il déclaré.

“Dans le restaurant critique de matières premières, la Chine est assise en train de manger son dessert, et le reste du monde est dans le taxi en train de lire le menu”, a déclaré Julian Kettle, vice-président senior pour les métaux et les mines du cabinet de conseil Wood MacKenzie.

Les enjeux sont particulièrement élevés pour la Corée du Sud, qui abrite de grands fabricants de puces comme Samsung Electronics. Le pays est le plus grand consommateur mondial de tungstène par habitant et dépend de la Chine pour 95 % de ses importations de métal, qui est prisé pour sa solidité inégalée et sa résistance à la chaleur.

La Chine contrôle plus de 80 % des approvisionnements mondiaux en tungstène, selon le groupe CRU, des analystes des matières premières basés à Londres.

La mine de Sangdong, une ville autrefois animée de 30 000 habitants qui n’en abrite plus que 1 000, détient l’un des plus grands gisements de tungstène au monde et pourrait produire 10% de l’approvisionnement mondial lors de son ouverture l’année prochaine, selon son propriétaire.

Lewis Black, PDG de la société mère canadienne d’Almonty Korea, Almonty Industries, a déclaré à Reuters qu’elle prévoyait d’offrir environ la moitié de la production transformée de l’opération au marché intérieur sud-coréen comme alternative à l’approvisionnement chinois.

“Il est facile d’acheter en Chine et la Chine est le plus grand partenaire commercial de la Corée du Sud, mais ils savent qu’ils sont trop dépendants”, a déclaré Black. “Vous devez avoir un plan B en ce moment.”

Le tungstène de Sangdong, découvert en 1916 à l’époque coloniale japonaise, était autrefois l’épine dorsale de l’économie sud-coréenne, représentant 70 % des recettes d’exportation du pays dans les années 1960, lorsqu’il était largement utilisé dans les outils de coupe des métaux.

La mine a été fermée en 1994 en raison d’un approvisionnement moins cher en minerai en provenance de Chine, ce qui l’a rendue commercialement non viable, mais maintenant Almonty parie que la demande, et les prix continueront d’augmenter en raison des révolutions numérique et verte ainsi que d’un désir croissant de pays à diversifier leurs sources d’approvisionnement.

Les prix européens de 88,5 % minimum de paratungstate – la principale matière première des produits en tungstène – se négocient autour de 346 dollars la tonne, en hausse de plus de 25 % par rapport à il y a un an et proches de leurs plus hauts niveaux en cinq ans, selon l’agence de tarification Asian Metal.

La mine de Sangdong est en cours de modernisation, avec de vastes tunnels creusés sous terre, tandis que les travaux ont également commencé sur une usine de concassage et de broyage du tungstène.

“Nous devons continuer à exploiter ce type de mine afin que les nouvelles technologies puissent être transmises aux générations futures”, a déclaré Kang Dong-hoon, un responsable à Sangdong, où un panneau “Pride of Korea” est affiché sur un mur de la mine. Bureau.

“Nous sommes perdus dans l’industrie minière depuis 30 ans. Si nous perdons cette chance, il n’y en aura plus.”

Almonty Industries a signé un accord de 15 ans pour vendre du tungstène à Global Tungsten & Powders, basé en Pennsylvanie, un fournisseur de l’armée américaine, qui utilise le métal dans des pointes d’obus d’artillerie, des fusées et des antennes satellites.

Pourtant, il n’y a aucune garantie de succès à long terme pour le groupe minier, qui investit environ 100 millions de dollars dans le projet Sangdong. De telles entreprises peuvent encore avoir du mal à concurrencer la Chine et certains experts du secteur craignent que les pays développés ne donnent suite à leurs engagements de diversification des chaînes d’approvisionnement pour les minéraux critiques.

Séoul a mis en place un groupe de travail sur les éléments clés de la sécurité économique après une crise d’approvisionnement en novembre dernier lorsque Pékin a resserré les exportations de solution d’urée, que de nombreux véhicules diesel sud-coréens sont tenus par la loi d’utiliser pour réduire les émissions. Près de 97% de l’urée de la Corée du Sud provenait de Chine à l’époque et les pénuries ont provoqué des achats de panique dans les stations-service à travers le pays.

La Korean Mine Rehabilitation and Resources Corporation (KOMIR), une agence gouvernementale responsable de la sécurité des ressources nationales, a déclaré à Reuters qu’elle s’était engagée à subventionner environ 37% des coûts de tunnel de Sangdong et qu’elle envisagerait un soutien supplémentaire pour atténuer tout dommage environnemental potentiel.

Le président entrant Yoon Seok-yeol s’est engagé en janvier à réduire la dépendance minérale vis-à-vis d'”un certain pays” et a annoncé le mois dernier une nouvelle stratégie de ressources qui permettra au gouvernement de partager des informations sur les stocks avec le secteur privé.

La Corée du Sud n’est pas seule.

Les États-Unis, l’Union européenne et le Japon ont tous lancé ou mis à jour des stratégies nationales d’approvisionnement en minerais critiques au cours des deux dernières années, établissant de vastes plans pour investir dans des lignes d’approvisionnement plus diversifiées afin de réduire leur dépendance à l’égard de la Chine.

Les chaînes d’approvisionnement en minerais sont également devenues une caractéristique des missions diplomatiques.

L’année dernière, le Canada et l’Union européenne ont lancé un partenariat stratégique sur les matières premières pour réduire la dépendance à l’égard de la Chine, tandis que la Corée du Sud a récemment signé des accords de collaboration avec l’Australie et l’Indonésie sur les chaînes d’approvisionnement en minerais.

“La diplomatie de la chaîne d’approvisionnement sera une priorité pour de nombreux gouvernements dans les années à venir, car l’accès aux matières premières essentielles pour la transition verte et numérique est devenu une priorité absolue”, a déclaré Henning Gloystein, directeur des ressources énergétiques et climatiques du cabinet de conseil Eurasia Group.

En novembre, le principal planificateur économique chinois a déclaré qu’il intensifierait l’exploration des ressources minérales stratégiques, notamment les terres rares, le tungstène et le cuivre.

Un investissement mondial de 200 milliards de dollars dans une capacité supplémentaire d’extraction et de fonderie est nécessaire pour répondre à la demande critique d’approvisionnement en minéraux d’ici 2030, soit 10 fois ce qui est engagé actuellement, a déclaré Kettle.

Pourtant, les projets se sont heurtés à la résistance des communautés qui ne veulent pas d’une mine ou d’une fonderie près de chez elles.

En janvier, par exemple, la pression des écologistes a poussé la Serbie à révoquer la licence d’exploration de lithium de Rio Tinto tandis que l’administration du président américain Joe Biden a annulé deux baux pour les mines de cuivre et de nickel d’Antofagasta dans le Minnesota. Lire la suite

À Sangdong, certains habitants doutent que la mine améliore leur vie.

“Beaucoup d’entre nous dans cette ville ne croyaient pas que la mine reviendrait vraiment”, a déclaré Kim Kwang-gil, 75 ans, qui a vécu pendant des décennies grâce au tungstène qu’il a extrait d’un ruisseau qui coulait de la mine lorsqu’elle fonctionnait.

“La mine n’a plus besoin d’autant de monde qu’avant, car tout est fait par des machines.”

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Reportage de Ju-min Park et Joe Brock; Reportage supplémentaire par Beijing Newsroom et Gavin Maguire; Montage par Kevin Krolicki et Pravin Char

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