Le premier vaccin antipaludique atteint le cap du million de doses – bien qu’il ait ses lacunes

Plus tôt cette semaine, le Dr Kwaku Poku Asante du Ghana a reçu l’appel téléphonique qu’il redoute constamment. C’était l’école de son fils. Son enfant avait de la fièvre. “Je ne sais pas si c’est le paludisme”, dit-il, “mais je suis troublé”.

Le fils d’Asante a 14 ans, il ne fait donc pas partie du groupe à haut risque des enfants de 5 ans et moins. Pourtant, dans une grande partie de l’Afrique, les parents sont terrifiés par la fièvre d’un jeune, qui peut signaler le paludisme.

La maladie définit également une grande partie de la vie professionnelle d’Asante, en tant que directeur du Kintampo Health Research Centre. “J’ai vu beaucoup, beaucoup, beaucoup, beaucoup d’enfants à l’hôpital”, dit-il. “Parfois [they] venir en convulsions. Parfois, ils viennent avec une anémie sévère. Parfois, ils viennent avec des vomissements.”

Et parfois ces enfants meurent. En 2020, l’Organisation mondiale de la santé a dénombré près d’un quart de milliard de cas de paludisme chez les enfants et les adultes, principalement en Afrique, entraînant 627 000 décès. Pendant des années, les meilleures mesures de protection ont été préventives – moustiquaires imprégnées d’insecticide, pilules antipaludiques, fermeture des fenêtres la nuit et réduction de l’habitat des moustiques.

“Avec toutes ces interventions, il est arrivé un moment où nous avons atteint un plateau”, explique le Dr Rose Jalang’o qui travaille avec le Programme national de vaccins et d’immunisation au ministère de la Santé du Kenya. “À ce stade, nous avions besoin de nouveaux outils pour réduire davantage le fardeau du paludisme.”

Un tel nouvel outil est arrivé l’automne dernier lorsque l’OMS a autorisé le déploiement d’un vaccin contre le paludisme – le tout premier contre une maladie parasitaire – au Ghana, au Kenya et au Malawi. Et maintenant, il a franchi une étape importante – 1 million d’enfants ont reçu au moins une dose en avril.

Le moment du lancement du vaccin est critique. Pendant la pandémie, la maladie transmise par les moustiques a connu une augmentation des cas et des décès.

“Wow, cela change complètement la donne”, déclare Jalang’o, qui coordonne l’effort de vaccination contre le paludisme au Kenya.

Le vaccin a mis du temps à arriver. Il a fallu plus de 30 ans pour se développer, en partie parce que “le parasite du paludisme est si complexe”, explique le Dr Mary Hamel, qui dirige l’équipe du vaccin contre le paludisme à l’OMS. Ses quelque 5 000 gènes (contre seulement une trentaine pour le SRAS-CoV-2) lui ont permis d’échapper à notre système immunitaire grâce à diverses adaptations. Le vaccin combine un stimulant immunitaire et une protéine qui « recouvre complètement la membrane externe du premier stade du parasite du paludisme, qui s’appelle le sporozoïte », explique Hamel.

L’efficacité du nouveau vaccin et son calendrier exigeant suscitent des inquiétudes. Il faut 3 ou 4 doses à l’âge de 2 ans – un défi pour les parents. De plus, le vaccin ne réduit que de 30 % les hospitalisations pour paludisme grave, et il y a une grande marge d’erreur sur ce chiffre. Avec trois doses, l’efficacité peut diminuer, bien que les enfants bénéficient d’une certaine protection à un âge vulnérable.

Mais cet avantage peut être prolongé. Une quatrième dose, dit Hamel, prolonge la protection jusqu’à l’âge de 3 ans et demi ou même de 4 ans. De plus, la vaccination avant la saison de forte transmission du paludisme offre cette protection supplémentaire à un moment crucial.

“Avoir un vaccin contre le paludisme a le potentiel de réduire les décès associés au paludisme, donc je pense que c’est vraiment un gros problème”, déclare Jalang’o. Elle dit que les membres de la communauté lui ont dit que leurs enfants contractent moins le paludisme : « Par exemple, une mère vous dit qu’un enfant qui a été vacciné peut avoir seulement 1 ou 2 épisodes de paludisme par an contre 4 ou 5 cas dans le passé.”

“Vous savez, ce n’est pas parfait”, déclare Dyann Wirth, généticienne à la Harvard TH Chan School of Public Health. “Est-ce que j’aimerais un vaccin efficace à 100 % et facile à administrer en une seule dose ? Absolument. Mais ce n’est pas la réalité.” Wirth préside un groupe consultatif indépendant sur le paludisme à l’OMS et observe : « Le vaccin montre une certaine protection. Je pense que ne pas l’utiliser ne serait pas justifiable. Il est important qu’il soit disponible pour les populations qui peuvent en bénéficier.

De plus, les professionnels de la santé sur le terrain affirment que ce vaccin n’est pas destiné à remplacer d’autres mesures comme les moustiquaires. C’est une couche de protection supplémentaire.

Et avec d’autres vaccins et traitements préventifs en préparation, le Dr Asante est optimiste. “À ce stade”, dit-il, “s’il existe un vaccin, nous ne pouvons que l’améliorer avec le temps”.

Droits d’auteur 2022 NPR. Pour en savoir plus, visitez https://www.npr.org.

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