Le résultat inattendu d’un essai sur le cancer : une rémission chez chaque patient

Sascha Roth, une coureuse qui aide à gérer un magasin de meubles familial, à Bethesda, dans le Maryland, le 3 juin 2022, a appris qu’elle avait un cancer du rectum en 2019. Une petite étude sur le cancer du rectum entraîne une rémission chez chaque patient. (Shuran Huang/Le New York Times)

Il s’agissait d’un petit essai, seulement 18 patients atteints d’un cancer du rectum, qui prenaient tous le même médicament.

Mais les résultats ont été étonnants. Le cancer a disparu chez chaque patient, indétectable par un examen physique ; endoscopie; tomographie par émission de positrons ou TEP ; ou IRM.

Le Dr Luis A. Diaz Jr. du Memorial Sloan Kettering Cancer Center, auteur d’un article publié dimanche dans le New England Journal of Medicine décrivant les résultats, qui ont été parrainés par la société pharmaceutique GlaxoSmithKline, a déclaré qu’il ne connaissait aucune autre étude dans laquelle un traitement a complètement effacé un cancer chez chaque patient.

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“Je crois que c’est la première fois que cela se produit dans l’histoire du cancer”, a déclaré Diaz.

Le Dr Alan P. Venook, spécialiste du cancer colorectal à l’Université de Californie à San Francisco, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré qu’il pensait également que c’était une première.

Une rémission complète chez chaque patient est « sans précédent », a-t-il déclaré.

Ces patients atteints d’un cancer du rectum avaient dû faire face à des traitements épuisants – chimiothérapie, radiothérapie et, très probablement, une chirurgie qui pouvait changer leur vie et qui pouvait entraîner des dysfonctionnements intestinaux, urinaires et sexuels. Certains auraient besoin de sacs de colostomie.

Ils sont entrés dans l’étude en pensant que, quand ce serait fini, ils devraient subir ces procédures parce que personne ne s’attendait vraiment à ce que leurs tumeurs disparaissent.

Mais ils ont eu une surprise : aucun autre traitement n’était nécessaire.

“Il y a eu beaucoup de larmes de joie”, a déclaré le Dr Andrea Cercek, oncologue au Memorial Sloan Kettering Cancer Center et co-auteur de l’article, qui a été présenté dimanche lors de la réunion annuelle de l’American Society of Clinical Oncology.

Une autre surprise, a ajouté Venook, était qu’aucun des patients n’avait de complications cliniquement significatives.

En moyenne, 1 patient sur 5 a une sorte de réaction indésirable à des médicaments comme celui que les patients ont pris, le dostarlimab, connu sous le nom d’inhibiteurs de points de contrôle. Le médicament a été administré toutes les trois semaines pendant six mois et a coûté environ 11 000 $ par dose. Il démasque les cellules cancéreuses, permettant au système immunitaire de les identifier et de les détruire.

Alors que la plupart des effets indésirables sont faciles à gérer, jusqu’à 3 % à 5 % des patients qui prennent des inhibiteurs de point de contrôle ont des complications plus graves qui, dans certains cas, entraînent une faiblesse musculaire et des difficultés à avaler et à mâcher.

L’absence d’effets secondaires importants, a déclaré Venook, signifie que “soit ils n’ont pas traité suffisamment de patients, soit, d’une manière ou d’une autre, ces cancers sont tout simplement différents”.

Dans un éditorial accompagnant l’article, le Dr Hanna K. Sanoff du Lineberger Comprehensive Cancer Center de l’Université de Caroline du Nord, qui n’a pas participé à l’étude, l’a qualifiée de “petite mais convaincante”. Elle a ajouté, cependant, qu’il n’est pas clair si les patients sont guéris.

“On sait très peu de choses sur la durée nécessaire pour savoir si une réponse clinique complète au dostarlimab équivaut à une guérison”, a déclaré Sanoff dans l’éditorial.

Le Dr Kimmie Ng, expert en cancer colorectal à la Harvard Medical School, a déclaré que même si les résultats étaient «remarquables» et «sans précédent», ils devraient être reproduits.

L’inspiration pour l’étude sur le cancer du rectum est venue d’un essai clinique mené par Diaz en 2017 et financé par Merck, le fabricant de médicaments. Il impliquait 86 personnes atteintes d’un cancer métastatique originaire de diverses parties de leur corps. Mais les cancers partageaient tous une mutation génétique qui empêchait les cellules de réparer les dommages à l’ADN. Ces mutations surviennent chez 4 % de tous les patients atteints de cancer.

Les patients de cet essai ont pris un inhibiteur de point de contrôle de Merck, le pembrolizumab, pendant jusqu’à deux ans. Les tumeurs ont diminué ou se sont stabilisées chez environ un tiers à la moitié des patients, et ils ont vécu plus longtemps. Les tumeurs ont disparu chez 10 % des participants à l’essai.

Cela a conduit Cercek et Diaz à se demander : que se passerait-il si le médicament était utilisé beaucoup plus tôt au cours de la maladie, avant que le cancer n’ait la possibilité de se propager ?

Ils ont opté pour une étude sur des patients atteints d’un cancer du rectum localement avancé – des tumeurs qui s’étaient propagées dans le rectum et parfois aux ganglions lymphatiques, mais pas à d’autres organes. Cercek avait remarqué que la chimiothérapie n’aidait pas une partie des patients qui avaient les mêmes mutations qui affectaient les patients de l’essai de 2017. Au lieu de rétrécir pendant le traitement, leurs tumeurs rectales ont grossi.

Selon Cercek et Diaz, l’immunothérapie avec un inhibiteur de point de contrôle permettrait peut-être à ces patients d’éviter la chimiothérapie, la radiothérapie et la chirurgie.

Diaz a commencé à demander aux entreprises qui fabriquaient des inhibiteurs de points de contrôle si elles parraineraient un petit essai. Ils l’ont refusé, disant que le procès était trop risqué. Lui et Cercek voulaient donner le médicament aux patients qui pourraient être guéris avec des traitements standard. Ce que les chercheurs proposaient pourrait finir par permettre aux cancers de se développer au-delà du point auquel ils pourraient être guéris.

“Il est très difficile de modifier la norme de soins”, a déclaré Diaz. “Toute la machinerie standard de soins veut faire la chirurgie.”

Enfin, une petite entreprise de biotechnologie, Tesaro, a accepté de parrainer l’étude. Tesaro a été acheté par GlaxoSmithKline, et Diaz a déclaré qu’il devait rappeler à la plus grande entreprise qu’ils faisaient l’étude – les dirigeants de l’entreprise avaient pratiquement oublié le petit essai.

Leur première patiente était Sascha Roth, alors âgée de 38 ans. Elle a remarqué pour la première fois des saignements rectaux en 2019, mais elle se sentait bien autrement – ​​elle est une coureuse et aide à gérer un magasin de meubles familial à Bethesda, Maryland.

Lors d’une sigmoïdoscopie, se souvient-elle, son gastro-entérologue a dit: «Oh non. Je ne m’attendais pas à ça !”

Le lendemain, le médecin a appelé Roth. Il avait subi une biopsie de la tumeur. “C’est définitivement un cancer,” lui dit-il.

“J’ai complètement fondu”, a-t-elle déclaré.

Bientôt, elle devait commencer une chimiothérapie à l’Université de Georgetown, mais un ami avait insisté pour qu’elle voie d’abord le Dr Philip Paty au Memorial Sloan Kettering. Paty lui a dit qu’il était presque certain que son cancer comprenait la mutation qui l’empêchait de bien répondre à la chimiothérapie. Il s’est avéré, cependant, que Roth était éligible pour participer à l’essai clinique. Si elle avait commencé une chimiothérapie, elle ne l’aurait pas été.

Ne s’attendant pas à une réponse complète au dostarlimab, Roth avait prévu de déménager à New York pour une radiothérapie, une chimiothérapie et éventuellement une intervention chirurgicale après la fin de l’essai. Pour préserver sa fertilité après la radiothérapie prévue, elle s’est fait retirer les ovaires et les remettre sous ses côtes.

Après le procès, Cercek lui a annoncé la nouvelle.

“Nous avons regardé vos scans”, a-t-elle déclaré. “Il n’y a absolument pas de cancer.” Elle n’a pas eu besoin d’autre traitement.

“J’ai dit à ma famille”, a déclaré Roth. “Ils ne m’ont pas cru.”

Mais deux ans plus tard, elle n’a toujours pas de trace de cancer.

© 2022 La Compagnie du New York Times

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