Les pieuvres se détruisent tragiquement après l’accouplement. Nous pouvons enfin savoir pourquoi

Les pieuvres sont vouées à être orphelines dès leur plus jeune âge. Après qu’une pieuvre femelle ait pondu ses œufs, elle arrête de manger et commence à s’automutiler, arrachant sa peau et mordant le bout de ses tentacules.

Au moment où une jeune pieuvre se tortille hors de son œuf, sa mère est déjà morte. Quelques mois plus tard, son père mourra lui aussi.

La vie courte et sinistre de la pieuvre a longtemps fasciné les scientifiques. En 1944, les chercheurs ont émis l’hypothèse que l’accouplement frappait d’une manière ou d’une autre un bouton moléculaire “d’autodestruction” au sein des créatures marines.

Cela a pris près de 80 ans, mais cette vague hypothèse prend enfin forme. Les chercheurs ont récemment découvert que l’accouplement semble modifier plusieurs voies biochimiques critiques basées sur le cholestérol en diverses hormones chez les pieuvres femelles.

“Nous savons que le cholestérol est important d’un point de vue alimentaire, et dans différents systèmes de signalisation dans le corps également”, explique le biologiste moléculaire Z. Yan Wang, qui a mené la recherche à l’Université de Chicago.

“Il est impliqué dans tout, de la flexibilité des membranes cellulaires à la production d’hormones de stress, mais ce fut une grande surprise de le voir jouer également un rôle dans ce processus de cycle de vie.”

Chez l’homme, certains précurseurs du cholestérol sont toxiques à des niveaux élevés. Les troubles génétiques qui augmentent le métabolisme du cholestérol peuvent donc entraîner de graves problèmes de développement et de comportement, notamment des automutilations répétitives et des troubles de l’alimentation. Les cas graves peuvent même mettre la vie en danger.

Les symptômes rappellent étrangement les pieuvres femelles dans leurs derniers jours, ce qui suggère que les chercheurs pourraient être sur quelque chose.

Il a fallu des années pour arriver ici, et en grande partie, c’est à cause d’un petit organe sous-estimé trouvé dans le poulpe et le calmar.

En 1977, des chercheurs ont découvert que la glande optique jouait d’une manière ou d’une autre un rôle dans la mort programmée d’une pieuvre.

Cet organe est similaire à l’organe pituitaire chez l’homme. Il se trouve entre les yeux de la pieuvre et est lié au développement sexuel et au vieillissement des céphalopodes. Lorsqu’elle est retirée d’une pieuvre femelle, la créature vit plusieurs mois après avoir pondu ses œufs.

En 2018, les scientifiques ont pris ces connaissances et séquencé l’ARN de deux glandes optiques de deux pieuvres femelles à différents stades de déclin.

Alors qu’une pieuvre approchait de la mort, les auteurs ont remarqué des niveaux d’activité plus élevés dans plusieurs gènes qui contrôlent les hormones sexuelles, les hormones analogues à l’insuline et le métabolisme du cholestérol.

Maintenant, quelques années plus tard, certains des mêmes chercheurs ont directement analysé les molécules sécrétées par cet organe chez les femelles accouplées et les femelles non accouplées.

Après l’accouplement, il semble que la glande optique sécrète vraiment plus d’hormones sexuelles, d’hormones analogues à l’insuline et de précurseurs du cholestérol.

Ces trois molécules pourraient finalement contribuer aux systèmes de signalisation qui déclenchent la mort. Ou peut-être est-ce simplement l’accumulation de ces molécules dans le corps de la pieuvre qui est mortelle, comme c’est le cas chez l’homme.

Alors que la glande optique a déjà été liée à la production d’hormones sexuelles chez les céphalopodes, les deux autres voies n’ont été identifiées que récemment dans la séquence «d’autodestruction».

À l’avenir, Wang et ses collègues espèrent regarder plus loin «en aval», pour voir quelles autres molécules font partie de cette mort étrangement chronométrée.

“Ce qui est frappant, c’est que [octopuses] passent par cette progression de changements où ils semblent devenir fous juste avant de mourir », explique le neurobiologiste Clifton Ragsdale de l’Université de Chicago.

“C’est peut-être deux processus, peut-être trois ou quatre. Maintenant, nous avons au moins trois voies apparemment indépendantes vers les hormones stéroïdes qui pourraient expliquer la multiplicité des effets que ces animaux montrent.”

Wang dit qu’elle est particulièrement ravie que deux des voies identifiées par son équipe soient connues d’autres études sur les rongeurs.

“[N]Maintenant, notre étude montre que ces voies sont probablement également présentes chez les pieuvres », explique Wang.

“C’était vraiment excitant de voir la similitude entre des animaux aussi différents.”

L’étude a été publiée dans Biologie actuelle.

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