Les quelques chanceux qui n’ont jamais attrapé le coronavirus pourraient nous en apprendre plus à ce sujet

Lorsque son partenaire a été testé positif au coronavirus deux jours avant Noël, Michelle Green a craint qu’elle aussi ne tombe malade. Elle était enceinte de deux mois de leur deuxième enfant. Il était barman à l’époque et certains de ses collègues ont été infectés par le virus.

“Je lui ai dit de monter dans la chambre d’amis et de ne pas partir”, a déclaré Green, un chef de projet de 40 ans dans une start-up de technologie de vente au détail dans le district de Columbia. Le couple, tous deux vaccinés, et leur bambin ont reporté leur fête de Noël. D’une manière ou d’une autre, Green n’a jamais été testé positif.

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Des scientifiques du monde entier étudient comment un nombre décroissant de personnes telles que Green ont réussi à esquiver le coronavirus pendant plus de deux ans, même après que la variante omicron hautement transmissible ait entraîné une augmentation record du nombre de cas cet hiver.

Une majorité d’Américains ont contracté le nouveau coronavirus depuis qu’il a commencé à se propager aux États-Unis au début de 2020, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

Les experts espèrent que l’étude des personnes qui ont évité l’infection peut offrir des indices – peut-être cachés dans leurs gènes – qui pourraient empêcher d’autres personnes d’être infectées ou traiter plus efficacement ceux qui contractent le virus.

“Ce que nous recherchons, ce sont des variantes génétiques potentiellement très rares avec un très grand impact sur l’individu”, a déclaré András Spaan, microbiologiste clinique et chercheur à l’Université Rockefeller de New York, qui dirige une recherche de matériel génétique responsable de la résistance aux coronavirus. .

Spaan a déclaré que l’étude internationale avait déjà recruté 700 participants et dépistait plus de 5 000 personnes qui se sont présentées comme potentiellement immunisées contre l’infection à coronavirus.

L’un des participants à l’étude est Bevin Strickland, 49 ans, une infirmière anesthésiste de Highpoint, en Caroline du Nord, qui a fait du bénévolat dans un hôpital du Queens pendant six semaines à partir d’avril 2020, juste au moment où cette poche de New York est devenue l’épicentre de la pandémie.

“Le deuxième jour, je ne me souciais même pas de devenir covid parce que les patients étaient juste déchirants”, a déclaré Strickland, qui travaillait souvent sans masque pour mieux se connecter avec des patients confus.

La plupart des pires cas étaient des personnes âgées qui vivaient dans des maisons de retraite. Certains ne parlaient pas anglais. Beaucoup étaient désorientés parce qu’ils ne recevaient pas assez d’oxygène alors qu’ils avaient du mal à respirer.

“J’enlevais mon masque tout le temps juste pour qu’ils puissent voir mon visage”, a déclaré Strickland. “Cela nous aiderait à obtenir [an oxygen] masquez-les et aidez-nous à les soigner.”

Strickland a été testé chaque semaine pour le coronavirus. Elle n’a jamais été testée positive. À la fin de son séjour bénévole, elle a également passé un test d’anticorps qui n’a montré aucune preuve d’infection antérieure.

Aucun des parents de Strickland n’a eu le virus, pas plus que sa sœur jumelle qui travaille comme médecin de premier recours. Lorsqu’elle et l’un de ses fils jumeaux ont réussi à échapper à la maladie même après que son autre fils ait subi une infection par le covid dans leur maison de 1 200 pieds carrés, Strickland a commencé à soupçonner qu’elle pourrait avoir une immunité naturelle contre le virus. Elle a donc recherché l’étude scientifique portant sur la constitution génétique de personnes comme elle qui n’ont jamais contracté le coronavirus malgré des expositions répétées.

“J’ai vraiment bon espoir qu’ils verront une sorte de similitude, une sorte de gène dans notre ADN”, a déclaré Strickland.

L’étude des gènes et d’autres traits biologiques des personnes qui n’attrapent jamais le coronavirus pourrait faire la lumière sur la façon dont le virus se développe ou comment il infecte le corps humain et rend les gens malades, a déclaré Jennifer Nuzzo, professeur d’épidémiologie à la Brown University School of Public Santé. Les résultats pourraient conduire à de meilleurs médicaments et à des conseils de santé publique plus ciblés.

Les scientifiques ne savent pas pourquoi certaines personnes pourraient être insensibles au coronavirus, mais Nuzzo a déclaré qu’une hypothèse pourrait être que certaines personnes ont moins de récepteurs dans le nez, la gorge et les poumons auxquels le virus peut se lier. D’autres explications possibles pourraient être une exposition antérieure à un virus apparenté ou simplement être né avec un système immunitaire mieux adapté pour combattre le SRAS-CoV-2.

Mais trouver des individus qui n’ont vraiment jamais eu d’infection à coronavirus – pas seulement ceux qui ont eu une infection asymptomatique ou un cas moins grave de covid-19 et qui ne savaient pas qu’ils avaient contracté le virus – est délicat.

“Ces personnes devraient être extrêmement rares aux États-Unis à ce stade”, a déclaré Christopher Murray, directeur de l’Institute for Health Metrics and Evaluation de l’Université de Washington et qui aide à développer des modèles qui estiment dans quelle mesure le virus s’est propagé.

Les modèles IHME suggèrent que le nombre de personnes qui ont eu le coronavirus aux États-Unis pourrait être encore plus élevé que les récentes estimations du CDC basées sur des tests sanguins, a déclaré Murray. Le CDC a déclaré que près de 6 Américains sur 10 ont eu le virus au moins une fois ; IHME estime que le total est plus proche de 76 % des résidents américains.

Les tests d’anticorps peuvent exclure les personnes qui ont une réponse immunitaire au virus, mais certains de ces tests ne peuvent pas faire la distinction entre les personnes qui ont des anticorps à cause des vaccins et celles qui ont eu le coronavirus, a déclaré Murray. La précision de nombreux tests d’anticorps diminue avec le temps, de sorte qu’ils peuvent ne pas identifier quelqu’un qui a été infecté il y a des mois, a-t-il ajouté.

“C’est une cible insaisissable”, a déclaré Murray.

Une fois que les chercheurs ont trouvé des personnes qui ont évité l’infection par le coronavirus, le prochain défi consiste à déterminer comment ils l’ont fait.

Étant donné que les masques, les vaccins et la distanciation sociale peuvent réduire considérablement la transmission, ces facteurs peuvent éclipser toute différence biologique entre les personnes qui n’ont pas été infectées et celles qui ont été testées positives.

James McClellan fait partie des chanceux à avoir échappé au coronavirus jusqu’à présent.

Un après-midi récent, l’homme de 52 ans était l’une des rares personnes à porter un masque dans le marché animé de l’Union du district de Columbia, où il travaille au Banana Blossom Bistro. Prendre des précautions telles que le masquage et la vaccination fait partie des raisons pour lesquelles McClellan pense qu’il a réussi à éviter d’être testé positif. Mais il pense aussi que cela peut être dû à son système immunitaire naturellement fort.

“J’ai toujours résisté à ce genre de choses”, a déclaré McClellan. “Je n’ai pas eu la grippe depuis 1992. Les virus ne me collent pas.”

Au début de la pandémie, McClellan a travaillé pour livrer de la nourriture à environ 6 000 personnes âgées du district, dont beaucoup ont finalement contracté le coronavirus et dont certaines sont décédées.

McClellan pense que s’il devait attraper le coronavirus, cela se serait produit alors à cause de son contact étroit avec les personnes âgées. Il a souvent fait des tests parce qu’il ne voulait pas propager le virus à la population très vulnérable. Ses tests étaient toujours négatifs.

De nombreuses personnes qui n’ont pas encore contracté le virus ne comprennent pas pleinement comment elles ont échappé à l’infection – et certaines pensent qu’elles finiront par tomber malades du covid.

“Cela doit être une combinaison de prudence, de circonstances et de chance”, a déclaré Bob Wachter, professeur et directeur du département de médecine de l’Université de Californie à San Francisco, qui n’a pas eu le coronavirus.

Les personnes qui portent toujours des masques dans les espaces publics intérieurs, se tiennent au courant des vaccins et des rappels, testent fréquemment et évitent les rassemblements ou les voyages à haut risque peuvent avoir moins de chances d’attraper le virus, a déclaré Wachter. Les faibles niveaux de propagation communautaire dans certaines régions ou la possibilité de travailler à domicile peuvent également avoir mieux protégé certaines personnes que d’autres, a-t-il déclaré.

Lanae Erickson, cadre dans un groupe de réflexion de DC, a pris de nombreuses mesures au cours de la pandémie pour réduire ses risques d’exposition. Elle avait l’habitude de prendre Amtrak trois fois par semaine jusqu’à Richmond, où son partenaire vit avec ses deux enfants. Lorsque la pandémie a frappé, Erickson a acheté une voiture pour éviter de voyager avec des personnes susceptibles d’avoir le covid. Elle a travaillé virtuellement et ce n’est que récemment qu’elle est revenue au bureau pour des réunions occasionnelles. Quand elle va au travail, elle se masque. Elle est complètement vaccinée.

Erickson et son partenaire ont souvent fait des tests au cours des deux dernières années, mais les résultats ont tous été négatifs. Attendre les résultats des tests à domicile est “terrifiant”, a déclaré Erickson. “Vous êtes juste en train de le regarder en pensant:” Est-ce que c’est une ligne qui arrive? “

De temps en temps, elle reniflera les dosettes de lessive pour voir si elle a toujours son odorat.

“Cela nous a tous rendus fous”, a déclaré Erickson en riant.

À Noël dernier, lorsque la variante omicron faisait rage, les enfants de 12 et 14 ans de son partenaire ont tous deux été testés positifs. Mais Erickson et son partenaire sont restés sans coronavirus et ne se sont jamais sentis malades. Ils ont passé Noël socialement éloignés – des cadeaux essuyés avec un désinfectant et laissés sur le pas de la porte.

“C’est un coup de dés total”, a déclaré Erickson, 40 ans. “Je ne pense pas que j’aie fait quoi que ce soit de spécial pour ne pas l’obtenir, par rapport à mes amis qui l’ont obtenu. Ils ont fait des choses très similaires.”

Des amis et des collègues l’ont prévenue que tout le monde finira par devenir covid.

“Je suis, comme, OK, mais je ne veux toujours pas ça”, a déclaré Erickson. “Et je ne veux donner ça à personne.”

Les experts disent qu’une autre façon de se concentrer sur les personnes qui n’ont vraiment jamais eu le coronavirus est d’étudier les individus, tels que les prestataires de soins de santé et les athlètes professionnels, qui ont été systématiquement tenus de se tester tout au long de la pandémie.

“Si vous êtes un médecin qui a pratiqué, il est impossible que vous n’ayez pas été considérablement exposé”, a déclaré Murray, chercheur en santé mondiale à l’Université de Washington.

Pendant la pire des poussées de covid, James Park voyait 12 à 18 patients covid par jour à l’hôpital de l’Université de Pennsylvanie à Philadelphie où il travaille comme médecin et professeur agrégé de médecine clinique. L’anxiété était à plein régime, en particulier dans les premiers jours où l’on savait si peu de choses sur le coronavirus. Il y avait un protocole en huit étapes pour quitter la chambre d’un patient et changer d’équipement de protection.

“Vous êtes sorti et vous vous êtes senti radioactif”, a déclaré Park. “Comme si tu avais ce nuage infecté autour de toi.”

Après son quart de travail, Park se douchait au travail, se changeait en gommage propre pour rentrer chez lui, puis se douchait à nouveau à la maison avant de saluer sa femme et ses trois enfants. Un jour, Park s’est senti malade et a été testé. Il a dû s’absenter du travail pendant une semaine en attendant le résultat. Il est revenu négatif.

Park a testé une autre demi-douzaine de fois environ au cours des 18 premiers mois de la pandémie et n’a jamais eu de test positif, bien que certains de ses collègues soient tombés malades du virus. Les tests à domicile ont également tous été négatifs. Park a déclaré qu’il faisait confiance aux précautions mises en place par son employeur pour assurer la sécurité des travailleurs de première ligne.

À la maison, lui et sa famille ont également pris la sécurité au sérieux. Ils se sont toujours masqués dans les lieux publics couverts et n’ont mangé au restaurant que deux ou trois fois. Ils recevaient parfois des amis pour des rassemblements en plein air. Comme beaucoup d’Américains, ils ont acheté un foyer pour se réunir dans leur jardin. Les écoles que les enfants de Park fréquentent ont mis fin aux mandats de masque, mais ses enfants continuent de porter des masques à l’intérieur. Tous les membres de la famille sont vaccinés.

Fin avril, aucun membre de la famille n’avait été testé positif. Mais Park ne pensait pas que cela durerait.

“J’ai dit à ma femme que nous allions tous l’avoir à un moment donné”, a-t-il alors déclaré. “C’est l’état d’esprit que j’ai. C’est inévitable.”

Park avait raison. Mardi, un de ses enfants a été testé positif.

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Vidéo : La variante “furtive” de l’omicron BA.2 s’est avérée plus contagieuse que l’omicron d’origine et se répand rapidement à travers le monde. Cependant, cela ne signifie pas que nous devrions nous attendre à de nouveaux sommets de cas et d’hospitalisations. Voici ce que vous devez savoir sur cette variante montante. (REF:monroeb,REF:farrellj2/The Washington Post)

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