Les services publics repoussent la croissance des panneaux solaires sur les toits

L’un des plus grands frissons que Lynn Krell et son mari ont ressentis après avoir installé des panneaux solaires sur le toit de leur maison à Hattiesburg, dans le Mississippi, a été de voir leur compteur d’électricité reculer alors que leur service public les créditait pour l’excès d’électricité qu’ils revendaient au réseau.

Ces crédits sont également apparus sur leur facture d’électricité, contribuant à réduire leurs paiements mensuels moyens de 11 $ – en plus des 250 $ environ qu’ils ont économisés pendant les mois d’été en utilisant eux-mêmes l’énergie solaire.

Mais finalement, les Krells ont commencé à remettre en question la valeur des crédits. Les Krells ont appris que la réglementation du Mississippi permettait aux entreprises de services publics d’acheter de l’énergie solaire générée par le toit à une petite fraction du tarif de détail qu’elles facturent pour restituer cette électricité aux maisons des clients. Les Krells se sont entretenus avec des propriétaires d’installations solaires sur les toits d’autres États où des règles de compensation plus généreuses leur ont permis de compenser l’intégralité de leurs factures d’électricité.

C’était injuste.

“Je suis royalement coché”, a déclaré Krell, 63 ans.

Le Mississippi, qui reçoit beaucoup de soleil, a été l’un des derniers États à accorder des subventions aux personnes qui installent des panneaux solaires sur leurs toits en 2015, et ces subventions restent parmi les plus modestes du pays. Trente-sept États remboursent au plein tarif de détail, mais le Mississippi offre beaucoup moins. Selon les experts, c’est l’une des raisons pour lesquelles l’énergie solaire sur les toits ne s’est pas propagée là-bas. Seuls 586 foyers du Mississippi disposent de la technologie.

Comment résoudre ce problème fait l’objet d’un combat devant la Commission de la fonction publique du Mississippi, qui envisage des règles qui élargiraient les subventions pour l’énergie solaire sur les toits. La bataille est l’une des nombreuses à travers le pays qui pourrait déterminer l’avenir des panneaux solaires domestiques, qui, selon les partisans, sont cruciaux pour sevrer le système énergétique des sources d’énergie qui émettent du dioxyde de carbone, une cause majeure du réchauffement climatique.

L’énergie solaire sur les toits a un “potentiel énorme” pour réduire la pollution de l’air, créer des emplois, protéger contre les pannes et réduire les factures de services publics, a déclaré Mark Jacobson, professeur de génie civil et environnemental à l’Université de Stanford. La technologie sera vitale pour que les États-Unis effectuent la transition vers une énergie entièrement renouvelable d’ici 2050, a-t-il déclaré.

“C’est un fruit si simple, une chose si facile à faire, de mettre des panneaux sur les toits des gens”, a déclaré Jacobson. “Nous nous tirons vraiment une balle dans le pied en ne le faisant pas.”

La question est de savoir qui paie.

Lynn Krell chez elle à Hattiesburg. (Bryan Tarnowski pour NBC News)

Presque tous les États offrent une sorte de crédit aux propriétaires de panneaux solaires sur les toits qui envoient l’électricité excédentaire au réseau. Mais comme l’énergie solaire est devenue moins chère et plus répandue, les services publics de certains États ont poussé à limiter les paiements, a déclaré Autumn Proudlove, directrice principale du programme politique au NC Clean Energy Technology Center de la North Carolina State University.

En Floride, le plus grand service public de l’État a persuadé les législateurs de voter pour vider les crédits solaires sur les toits de l’État, une mesure à laquelle le gouverneur Ron DeSantis, un républicain, a opposé son veto la semaine dernière, affirmant que cela nuirait aux consommateurs. En Californie, les régulateurs de l’État, à la demande des services publics, envisagent de réduire les incitations solaires sur les toits. En Caroline du Nord, les propositions soutenues par les services publics visant à modifier les subventions solaires relativement généreuses sur les toits de l’État ont divisé les écologistes, les opposants affirmant que le plan expose les clients et les installateurs solaires à un risque financier.

Dans le Mississippi, le différend oppose les écologistes et les entreprises solaires aux plus grands services publics de l’État, Mississippi Power et Entergy Mississippi, des monopoles régionaux dont les modèles commerciaux dépendent de la construction de centrales électriques et de lignes de transmission qui fournissent de l’électricité aux foyers. La majeure partie de cette énergie est créée en brûlant des combustibles fossiles, mais les services publics élargissent également leurs propres offres solaires. Ils ont résisté à la concurrence des panneaux sur les toits, en partie en demandant aux régulateurs de limiter les incitations financières pour les clients à les installer, affirmant qu’ils sont injustes pour les clients à faible revenu.

“Les services publics donnent des coups de pied et crient, crient au scandale, disant que c’est horrible”, a déclaré Louie Miller, le directeur du Mississippi du Sierra Club. « Ils ont un marché protégé. Ils sont un monopole, pour l’amour de Dieu. Mais il y a des gens qui veulent avoir de l’énergie propre et le droit de se produire eux-mêmes.

Les représentants de Mississippi Power et Entergy Mississippi ont décliné les demandes d’interviews. Dans des dépôts récents auprès de la Commission de la fonction publique du Mississippi, les entreprises ont fait valoir que l’adoucissement des subventions solaires entraînerait des coûts plus élevés pour les clients qui ne peuvent pas se permettre des panneaux solaires.

“Le solaire sur les toits n’est pas économique pour la majorité des clients, et tous les efforts de la Commission pour améliorer artificiellement ces économies seront supportés financièrement par les clients non participants”, a déclaré Mississippi Power dans un dossier de février.

Cette question reste en suspens. Certaines études ont soutenu l’argument des services publics, tandis que d’autres ne l’ont pas fait. L’une, réalisée par Lawrence Berkeley National Laboratory en 2017, a révélé que l’effet de l’énergie solaire sur les toits sur les prix de l’électricité “restera probablement négligeable dans un avenir prévisible”, mais que les coûts pourraient augmenter dans les États où les taux d’adoption de l’énergie solaire sur les toits sont “exceptionnellement élevés”.

Malgré les efforts des installateurs solaires et des écologistes, il semble peu probable que les taux de remboursement des propriétaires de panneaux sur les toits augmentent dans le Mississippi. Mais les services publics peuvent avoir à offrir d’autres incitations.

En janvier, la Commission de la fonction publique du Mississippi a proposé de nouvelles règles qui ajouteraient des remises en espèces de 3 000 $ aux clients à revenu faible et moyen qui installent des systèmes solaires sur les toits. Mississippi Power s’est opposé aux remises dans un dossier déposé en février auprès de la commission; Entergy Mississippi, qui ne s’est pas opposé aux remises, a déclaré que son acceptation dépendait de ce que disaient les règles finales. La commission devrait voter sur le changement dans les semaines à venir.

Un nouveau compteur a été installé lorsque des panneaux solaires ont été installés sur le toit de Lynn Krell.  Le compteur aide à réguler et à surveiller la quantité d'électricité que ses panneaux réinjectent sur le réseau.  (Bryan Tarnowski pour NBC News)

Un nouveau compteur a été installé lorsque des panneaux solaires ont été installés sur le toit de Lynn Krell. Le compteur aide à réguler et à surveiller la quantité d’électricité que ses panneaux réinjectent sur le réseau. (Bryan Tarnowski pour NBC News)

Les défenseurs de l’énergie solaire affirment que les remises sont une bonne idée, mais qu’elles ne suffiraient pas à déclencher une vague de nouveaux investissements dans les systèmes solaires sur les toits, qui coûtent généralement entre 11 000 et 16 000 dollars aux propriétaires. Pour que cela se produise, les services publics devraient payer plus pour l’électricité revendue au réseau, disent les partisans.

“Sinon, vous aurez un programme avec quelques bonnes parties mais pas assez de punch pour lancer le marché”, a déclaré Will Giese, directeur régional du Sud-Est de la Solar Energy Industries Association, un groupe commercial.

Brent Bailey, l’un des trois membres élus de la Commission de la fonction publique du Mississippi, a déclaré dans une interview que les règles proposées visent à étendre l’adoption de l’énergie solaire sur les toits. Mais des taux de crédit plus élevés pour l’énergie excédentaire ne semblent pas «réalisables», en partie à cause des craintes des services publics de transférer les coûts vers les personnes qui n’ont pas d’énergie solaire sur le toit, a-t-il déclaré.

“Nous espérons que grâce à ce processus, nous trouverons une voie équilibrée qui répondra à de nombreux besoins des défenseurs de l’énergie solaire et répondra aux besoins et aux préoccupations des services publics”, a déclaré Bailey.

Les deux autres membres de la commission n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Katherine Egland, militante pour la justice environnementale à Gulfport, Mississippi, a déclaré que les services publics avaient tort de prétendre que les subventions solaires nuisaient aux clients à faible revenu – y compris les personnes de couleur – qui ne peuvent pas se permettre la technologie. Il existe d’autres façons pour les personnes qui ne peuvent pas acheter de panneaux solaires d’en bénéficier, a-t-elle déclaré.

Egland, 70 ans, qui est noire, et son mari, 80 ans, sont à la retraite, et elle a dit qu’ils payaient 59 $ par mois pour louer des panneaux solaires sur leur toit. Leurs factures d’électricité estivales ont été réduites de moitié, passant d’environ 400 $ à environ 200 $, a-t-elle déclaré. Cela inclut les remboursements pour l’énergie solaire qu’elle n’utilise pas.

“C’est un sentiment tellement formidable non seulement d’économiser de l’argent, mais aussi de sauver la planète et de faire notre part dans la réduction des émissions de carbone”, a déclaré Egland.

Lynn Krell ne s’attend pas à récupérer les 19 000 $ qu’elle a dépensés pour installer des panneaux solaires. Mais elle veut que l’énergie solaire sur les toits devienne plus abordable. En février, elle a écrit une lettre exhortant la Commission de la fonction publique du Mississippi à exiger que les services publics paient un tarif de détail dans leurs remboursements aux clients sur les toits.

“J’ai parlé à la Commission de la fonction publique dans l’espoir de ne pas être une voix isolée”, a déclaré Krell. «Je veux qu’ils repoussent les compagnies d’électricité. Ce qu’ils nous achètent ne doit pas avoir moins de valeur que ce que nous leur achetons.

CORRECTION (8 mai 2022, 10 h 46 HE) : Une version précédente de cet article a mal orthographié le nom du directeur régional du Sud-Est de la Solar Energy Industries Association. Il est Will Giese, pas Will Geise.

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