notre étude suggère qu’ils stimulent l’intelligence chez les enfants

De nombreux parents se sentent coupables lorsque leurs enfants jouent à des jeux vidéo pendant des heures. Certains craignent même que cela ne rende leurs enfants moins intelligents. Et, en effet, c’est un sujet sur lequel les scientifiques se sont affrontés pendant des années.

Dans notre nouvelle étude, nous avons étudié comment les jeux vidéo affectent l’esprit des enfants, en interrogeant et en testant plus de 5 000 enfants âgés de 10 à 12 ans. Et les résultats, publiés dans Scientific Reports, en surprendront certains.

On a demandé aux enfants combien d’heures par jour ils passaient sur les réseaux sociaux, à regarder des vidéos ou la télévision et à jouer à des jeux vidéo. La réponse était : beaucoup d’heures. En moyenne, les enfants passent deux heures et demie par jour à regarder des vidéos ou des programmes télévisés en ligne, une demi-heure à socialiser en ligne et une heure à jouer à des jeux vidéo.

Au total, cela représente quatre heures par jour pour l’enfant moyen et six heures pour les 25 % les plus riches, soit une grande partie du temps libre d’un enfant. Et d’autres rapports ont constaté que cela a considérablement augmenté au fil des décennies. Les écrans existaient dans les générations précédentes, mais maintenant ils définissent vraiment l’enfance.

Est-ce une mauvaise chose? Eh bien, c’est compliqué. Il pourrait y avoir à la fois des avantages et des inconvénients pour le développement de l’esprit des enfants. Et ceux-ci peuvent dépendre du résultat que vous envisagez. Pour notre étude, nous nous sommes particulièrement intéressés à l’effet du temps d’écran sur l’intelligence – la capacité d’apprendre efficacement, de penser rationnellement, de comprendre des idées complexes et de s’adapter à de nouvelles situations.

L’intelligence est un trait important dans nos vies et très prédictif du revenu futur, du bonheur et de la longévité d’un enfant. Dans la recherche, il est souvent mesuré en termes de performances sur un large éventail de tests cognitifs. Pour notre étude, nous avons créé un indice d’intelligence à partir de cinq tâches : deux sur la compréhension de la lecture et le vocabulaire, une sur l’attention et la fonction exécutive (qui comprend la mémoire de travail, la pensée flexible et la maîtrise de soi), une évaluant le traitement visuo-spatial (comme la rotation objets dans votre esprit), et un sur la capacité d’apprentissage sur plusieurs essais.

Ce n’est pas la première fois que quelqu’un étudie l’effet des écrans sur l’intelligence, mais la recherche, jusqu’à présent, a produit des résultats mitigés. Alors, qu’y a-t-il de spécial cette fois-ci ? La nouveauté de notre étude est que nous avons pris en compte les gènes et le milieu socio-économique. Jusqu’à présent, seules quelques études ont pris en compte le statut socio-économique (revenu du ménage, éducation des parents et qualité du quartier), et aucune étude n’a tenu compte des effets génétiques.

Les gènes sont importants parce que l’intelligence est hautement héréditaire. S’ils ne sont pas pris en compte, ces facteurs pourraient masquer le véritable effet du temps d’écran sur l’intelligence des enfants. Par exemple, les enfants nés avec certains gènes pourraient être plus enclins à regarder la télévision et, indépendamment, avoir des problèmes d’apprentissage. La loterie de la génétique est un facteur de confusion majeur dans tout processus psychologique, mais jusqu’à récemment, cela était difficile à prendre en compte dans les études scientifiques en raison des coûts élevés de l’analyse du génome et des limitations technologiques.

Les données que nous avons utilisées pour notre étude font partie d’un effort massif de collecte de données aux États-Unis pour mieux comprendre le développement de l’enfant : le projet Adolescent Brain and Cognitive Development. Notre échantillon était représentatif des États-Unis en termes de sexe, de race, d’origine ethnique et de statut socio-économique.

Les resultats

Nous avons constaté que lorsque nous avons demandé à l’enfant pour la première fois à l’âge de dix ans combien de temps il jouait, regarder des vidéos et socialiser en ligne étaient liés à une intelligence inférieure à la moyenne. Pendant ce temps, le jeu n’était pas du tout lié à l’intelligence. Ces résultats du temps d’écran sont pour la plupart conformes aux recherches précédentes. Mais lorsque nous avons fait un suivi à une date ultérieure, nous avons constaté que le jeu avait un effet positif et significatif sur l’intelligence.

Le jeu ne rendra certainement pas votre enfant moins intelligent.
Images d’affaires de singe / Shutterstock

Alors que les enfants qui jouaient plus aux jeux vidéo à dix ans n’étaient en moyenne pas plus intelligents que les enfants qui ne jouaient pas, ils montraient le plus de gains d’intelligence après deux ans, tant chez les garçons que chez les filles. Par exemple, un enfant qui faisait partie des 17 % les plus riches en termes d’heures passées à jouer a augmenté son QI d’environ 2,5 points de plus que l’enfant moyen sur deux ans.

C’est la preuve d’un effet causal bénéfique des jeux vidéo sur l’intelligence. Ce résultat correspond à des études précédentes plus petites, où les participants sont assignés au hasard à des jeux vidéo ou à un groupe témoin. Notre découverte est également conforme à des lignes d’études parallèles suggérant que les capacités cognitives ne sont pas fixes, mais peuvent être entraînées – y compris des études avec des applications d’intervention d’entraînement cognitif.

Qu’en est-il des deux autres types d’activités sur écran ? Les médias sociaux n’ont pas affecté le changement d’intelligence après deux ans. Les nombreuses heures d’instagram et de messagerie n’ont pas stimulé l’intelligence des enfants, mais cela n’a pas non plus été préjudiciable. Enfin, regarder la télévision et des vidéos en ligne a montré un effet positif dans l’une des analyses, mais aucun effet lorsque l’éducation des parents était prise en compte (par opposition au facteur plus large du « statut socio-économique »). Ce constat est donc à prendre avec un grain de sel. Il existe un certain soutien empirique que le contenu TV/vidéo de haute qualité, comme le programme Sesame Street, a un effet positif sur les performances scolaires et les capacités cognitives des enfants. Mais ces résultats sont rares.

En réfléchissant aux implications de ces résultats, il est important de garder à l’esprit qu’il existe de nombreux autres aspects psychologiques que nous n’avons pas examinés, tels que la santé mentale, la qualité du sommeil et l’exercice physique. Nos résultats ne doivent pas être considérés comme une recommandation générale pour tous les parents afin de permettre des jeux illimités. Mais pour les parents gênés par le fait que leurs enfants jouent à des jeux vidéo, vous pouvez maintenant vous sentir mieux en sachant que cela les rend probablement un peu plus intelligents.

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