Oies, labbes, grues ou encore renards : la grippe aviaire fait des ravages dans la faune | Développement mondial

UNLorsqu’il marchait le long du rivage d’un loch des Highlands par une belle soirée de mai, l’écologiste et photographe animalier Peter Stronach avait du mal à croire ce qu’il voyait. La plage était jonchée d’oiseaux morts ou mourants : des canards eiders mâles, plusieurs espèces de goélands, un fou de Bassan, un macareux et pas moins de 26 oies à pieds roses, qui devaient désormais être sur le chemin du retour vers leurs lieux de reproduction islandais.

Au total, Stronach a enregistré 72 oiseaux individuels de 17 espèces dans la réserve naturelle nationale du Loch Fleet sur la côte est de l’Écosse ce jour-là, et bien d’autres dans les jours suivants.

Mais ces oiseaux n’avaient pas été tués par un prédateur de passage ; ils n’étaient pas non plus les malheureuses victimes d’une tempête soudaine en mer. La cause de ces décès était un virus hautement contagieux – et généralement mortel pour les oiseaux. La grippe aviaire H5N1 ou, comme on l’appelle plus communément, la grippe aviaire, est de retour en force.

Ce qui inquiète vraiment Stronach, c’est la gamme d’espèces qu’il a trouvées. « Plus tôt ce printemps, nous avons remarqué que la grippe aviaire était limitée aux oies ; mais depuis lors, il s’est propagé à d’autres oiseaux sauvages, rapaces et oiseaux marins.

Les années précédentes, il se produisait principalement en hiver; maintenant, dit-il, cela affecte les populations reproductrices d’espèces côtières emblématiques telles que l’eider.

Ailleurs en Écosse au début du mois, environ 20 grands labbes ont été retrouvés morts ou mourants sur Fair Isle, et d’autres ont été signalés dans d’autres colonies de reproduction des îles Shetland. Cela fait suite à une grave épidémie de grippe aviaire en 2021, au cours de laquelle des centaines de labbes sont morts.

Pour toutes les espèces, ces décès sont un sérieux revers, surtout au plus fort de la saison de reproduction. Mais pour les grands labbes et les oies à bec court, cette nouvelle est particulièrement troublante. L’Écosse abrite 60 % de la population reproductrice mondiale de grands labbes et 90 % de la population mondiale d’oies à pattes roses hivernent au Royaume-Uni. Pour ces deux espèces, qui figurent toutes deux sur la liste orange des oiseaux dont la conservation est préoccupante, la grippe aviaire pourrait constituer une menace sérieuse pour leur avenir à long terme.

La grippe aviaire n’est en aucun cas confinée au Royaume-Uni. En décembre 2021, une épidémie dans la vallée de Hula, dans le nord d’Israël, a tué plus de 5 000 grues sur une population hivernante de 30 000 oiseaux. Dans ce que le gouvernement israélien a appelé “la catastrophe faunique la plus meurtrière de l’histoire de la nation”, des travailleurs portant des combinaisons de matières dangereuses ont été photographiés en train de ramasser les cadavres. Après l’épidémie, les agriculteurs ont reçu pour instruction d’abattre des centaines de milliers de poulets.

Des travailleurs en tenue de protection se débarrassent de l'une des 5 000 grues tuées lors de l'épidémie de grippe aviaire de décembre dans la vallée de Hula, en Israël.
Des travailleurs en tenue de protection se débarrassent de l’une des 5 000 grues tuées lors de l’épidémie de grippe aviaire de décembre dans la vallée de Hula, en Israël. Photographie : Ariel Schalit/AP

Au Canada, une souche mortelle de grippe aviaire a déjà ravagé l’industrie de la volaille, entraînant la mort de près de 2 millions de poulets. Maintenant, il s’est transmis non seulement aux oiseaux sauvages, mais aussi aux mammifères. Alors que la maladie est généralement confinée aux oiseaux aquatiques, cette souche particulière a attaqué des corbeaux, des geais, des goélands, des rapaces et même de jeunes renards.

Les États-Unis souffrent de ce qui semble devenir la pire épidémie de grippe aviaire de tous les temps – que les agriculteurs attribuent à la transmission par les oiseaux sauvages. Plus de 37 millions de poulets et de dindes ont jusqu’à présent été abattus, et d’autres sont à venir. Si un seul oiseau est positif, les éleveurs doivent détruire tout le troupeau.

Comme l’a noté un rapport : « Dans le Wisconsin, les lignes de camions à benne basculante ont mis des jours à collecter des masses de carcasses d’oiseaux et à les entasser dans des champs inutilisés. Les voisins vivent avec la puanteur des oiseaux en décomposition. Même le pygargue à tête blanche, l’oiseau national des États-Unis, a été touché.

Des avis d'avertissement disent aux gens de ne pas nourrir les cygnes de Jennings Wharf à Windsor, en Angleterre, après une épidémie de grippe aviaire en janvier.
Des avis d’avertissement disent aux gens de ne pas nourrir les cygnes de Jennings Wharf à Windsor, en Angleterre, après une épidémie de grippe aviaire en janvier. Photographie : Maureen McLean/Rex/Shutterstock

Pourrait-il également affecter les humains? La réponse est, dans de très rares cas, oui – généralement ceux, comme les ouvriers agricoles, qui ont été en contact étroit et prolongé avec des oiseaux domestiques infectés. De 2003 à 2021, près de 500 personnes dans le monde sont mortes après avoir attrapé le virus.

De toute évidence, la grippe aviaire est quelque chose que nous devons prendre au sérieux. Mais Stronach craint que le système de contrôle et de surveillance actuel soit conçu pour protéger les entreprises commerciales de volaille et ne soit pas vraiment adapté aux populations d’oiseaux sauvages. “Nous avons besoin de recherches urgentes pour découvrir dans quelles autres espèces il se trouve et, surtout, les mécanismes par lesquels il se propage”, dit-il.

Il est particulièrement préoccupé par le fait que si les oiseaux morts ne sont pas ramassés après une épidémie, ils pourraient être récupérés par des buses, des milans rouges, des goélands et des labbes, propageant ainsi la maladie encore plus rapidement.

Quiconque trouve un oiseau sauvage mort ou mourant, qu’il soupçonne d’être atteint de la maladie, ne doit pas toucher le cadavre; ils ne devraient pas non plus tenter de le sauver s’il est encore en vie. Au Royaume-Uni, ils doivent immédiatement signaler leurs découvertes à la ligne d’assistance de Defra – 03459 335577.

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