Selon les scientifiques, un parasite infectant jusqu’à 50 % des personnes “aime vraiment la rétine”

Toxoplasma gondii est probablement le parasite qui a le plus de succès dans le monde aujourd’hui. Cette créature microscopique est capable d’infecter n’importe quel mammifère ou oiseau, et des personnes sur tous les continents sont infectées.

Une fois infectée, une personne porte Toxoplasme pour la vie. Jusqu’à présent, nous n’avons pas de médicament capable d’éradiquer le parasite du corps. Et il n’y a pas de vaccin approuvé pour une utilisation chez l’homme.

Dans le monde, on estime que 30 à 50 % des personnes sont infectées par Toxoplasme – et les infections pourraient augmenter en Australie. Une enquête d’études menées dans les banques de sang et les cliniques de grossesse à travers le pays dans les années 1970 a mis le taux d’infection à 30 pour cent.

Cependant, une récente étude communautaire d’Australie-Occidentale a révélé que 66% des personnes étaient infectées.

La maladie causée par ce parasite peut cicatriser le fond de l’œil. Notre nouvelle recherche a recherché des signes de maladie chez des personnes par ailleurs en bonne santé et a découvert qu’un nombre important portait la marque de Toxoplasme.

Nous ne l’obtenons pas seulement des chats

Le chat est l’hôte principal de Toxoplasme.

Les chats attrapent le parasite lorsqu’ils mangent des proies infectées. Ensuite, pendant quelques semaines, ils transmettent un grand nombre de parasites dans leurs excréments sous une forme qui peut survivre pendant de longues périodes dans l’environnement, même par temps extrême.

Lorsque les excréments sont ingérés par le bétail pendant le pâturage, les parasites se logent dans le muscle et y survivent après l’abattage des animaux pour la viande. Les humains peuvent être infectés en mangeant cette viande, ou en mangeant des produits frais ou en buvant de l’eau souillée par des chats.

Il est également possible qu’une femme infectée pour la première fois pendant la grossesse transmette l’infection à son enfant à naître.

Alors qu’une infection par Toxoplasme est extrêmement fréquente, la statistique de santé la plus importante est le taux de maladie causée par l’infection, appelée toxoplasmose.

Comment cela affecte l’œil

Toxoplasme aime vraiment la rétine, le tissu nerveux multicouche qui tapisse l’œil et génère la vision. L’infection peut provoquer des crises récurrentes d’inflammation rétinienne et des cicatrices rétiniennes permanentes. C’est ce qu’on appelle la toxoplasmose oculaire.

Contrairement à beaucoup d’écrits sur la toxoplasmose oculaire, la recherche médicale montre que cette maladie affecte généralement les adultes en bonne santé. Cependant, chez les personnes âgées ou les personnes dont le système immunitaire est affaibli, ou lorsqu’elles sont contractées pendant la grossesse, elles peuvent être plus graves.

Une attaque d’inflammation active provoque des “flotteurs” et une vision floue. Lorsque l’inflammation évolue vers la cicatrisation, il peut y avoir une perte permanente de la vision.

Dans une étude sur des patients atteints de toxoplasmose oculaire vus dans une grande clinique d’ophtalmologie, nous avons mesuré une vision réduite au-dessous du niveau de conduite dans plus de 50 % des yeux, et 25 % des yeux étaient irréversiblement aveugles.

Combien d’yeux ?

Les ophtalmologistes et les optométristes connaissent bien la prise en charge de la toxoplasmose oculaire. Mais l’ampleur du problème n’est pas largement reconnue, même par la communauté médicale. Le nombre d’Australiens atteints de toxoplasmose oculaire n’avait jamais été mesuré jusqu’à présent.

Nous voulions étudier la prévalence de la toxoplasmose oculaire en Australie, mais nous savions qu’il serait difficile d’obtenir des fonds pour une enquête majeure sur cette maladie négligée.

Nous avons donc utilisé les informations recueillies dans un but différent : dans le cadre de l’étude sur le vieillissement en bonne santé de Busselton, des photographies rétiniennes ont été prises sur plus de 5 000 baby-boomers (nés entre 1946 et 1964) vivant à Busselton, en Australie occidentale.

Les photographies ont été rassemblées pour rechercher d’autres maladies oculaires, la dégénérescence maculaire et le glaucome.

En examinant ces photographies rétiniennes, nous avons estimé la prévalence de la toxoplasmose oculaire à un Australien sur 150. Cela peut sembler étonnamment courant, mais cela correspond à la façon dont les gens attrapent Toxoplasme.

En plus des chats de compagnie, l’Australie compte d’énormes populations de chats sauvages. Et l’Australie abrite de nombreuses terres agricoles, dont plus de 50% de la superficie mondiale de l’agriculture biologique.

Plus important encore, de nombreux Australiens aiment manger leur viande rouge saignante, ce qui les expose à un risque réel.

Comment la condition est traitée

Pour diagnostiquer la toxoplasmose oculaire, un examen de la rétine est nécessaire, idéalement avec les pupilles dilatées.

La lésion rétinienne est facile à repérer, en raison de la façon dont Toxoplasme active les cellules rétiniennes pour produire certaines protéines, et un ophtalmologiste ou un optométriste peut immédiatement reconnaître l’apparence. Souvent, un test sanguin est également effectué pour établir le diagnostic.

Si la condition est bénigne, le médecin peut laisser le système immunitaire de l’organisme contrôler le problème, ce qui prend quelques mois. Cependant, une combinaison de médicaments anti-inflammatoires et antiparasitaires est généralement prescrite.

Arrêter la propagation

Toxoplasme l’infection n’est pas guérissable, mais elle peut être prévenue. La viande vendue dans les supermarchés australiens pourrait abriter Toxoplasme. Cuire la viande à une température interne de 66°C ou la congeler avant la cuisson sont des moyens de tuer le parasite.

Les fruits et légumes frais doivent être lavés avant de manger, et il faut éviter de boire de l’eau non traitée (comme celle provenant directement des rivières ou des ruisseaux). Portez des gants lors du changement de litière pour chat et lavez-vous ensuite les mains.

L’Organisation mondiale de la santé et d’autres organismes de santé internationaux et nationaux promeuvent une approche appelée One Health pour les maladies qui traversent les humains, les animaux et leurs environnements. Cela implique que différents secteurs travaillent ensemble pour promouvoir une bonne santé.

Maintenant que nous savons à quel point la toxoplasmose oculaire est courante en Australie, il existe une réelle justification pour exploiter One Health pour combattre Toxoplasme infections dans ce pays.

Justine R. Smith, professeur de santé oculaire et visuelle, Université Flinders et João M. Furtado, professeur adjoint d’ophtalmologie, Universidade de São Paulo.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.

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