Une augmentation des cas de Covid aux États-Unis signale la fin du sursis d’Omicron

UNs la vague Omicron s’est calmée aux États-Unis plus tôt cette année, de nombreux experts ont anticipé une sorte de sursis. Nous n’en avions certainement pas fini avec Covid, mais nous aurions peut-être un repos bien mérité.

Cette pause semble terminée.

Une augmentation des infections qui a commencé dans des endroits comme le nord-est et Porto Rico est maintenant observée dans d’autres parties du pays. Les cas augmenteront et diminueront à l’avenir, mais plus inquiétant, les hospitalisations ont également commencé à augmenter – jusqu’à 20 % sur deux semaines. La baisse des décès a atteint un creux d’environ 350 par jour.

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L’épidémiologiste David Dowdy de la Bloomberg School of Public Health de Johns Hopkins a déclaré que, malgré l’augmentation des cas, les taux d’hospitalisation et de mortalité dans l’ensemble restent relativement faibles par rapport aux périodes précédentes de la pandémie – un reflet du degré d’immunité de la population.

“À certains égards, c’est encourageant, en ce sens que nous commençons à voir une divergence entre le nombre de cas et le nombre d’hospitalisations et de décès”, a déclaré Dowdy. “Mais c’est aussi un peu décourageant que nous ayons traversé tout cela et que nous constations toujours une ligne plate et une augmentation du nombre de personnes admises à l’hôpital et de personnes qui meurent.”

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Certes, les États-Unis se trouvent actuellement à un stade radicalement différent de la pandémie par rapport aux périodes précédentes. Même si les cas ont augmenté – à 80 000 par jour, contre moins de 30 000 fin mars – ils sont toujours bien en deçà des sommets du début de cette année et ont commencé à augmenter à partir de niveaux très bas. Les vaccinations, et en particulier les rappels, continuent de fournir une large protection contre les pires conséquences de Covid-19, alors même que le virus continue d’évoluer. La disponibilité croissante de l’antiviral Paxlovid aide à empêcher les personnes à risque de tomber si malades qu’elles doivent être hospitalisées. La majorité des gens avoir au moins un certain niveau de protection contre Covid-19 – contre la vaccination, une infection antérieure ou les deux – ce qui signifie que les cas, comme l’a noté Dowdy, sont de moins en moins susceptibles d’entraîner des résultats graves.

Et pourtant, s’il y a plus de cas dans l’ensemble, certains entraîneront toujours des hospitalisations et des décès, même à des taux plus faibles qu’auparavant.

Il existe une série de facteurs qui contribuent à la hausse et à la baisse des cas, notamment le climat, le comportement et les efforts d’atténuation (ou leur absence). Les scientifiques tentent de se concentrer sur ce que dit la dernière augmentation des cas sur la durabilité de la protection et l’évolution continue du virus.

Les gens peuvent redevenir sensibles à l’infection si leur immunité diminue ou si le virus mute de manière à lui permettre de se faufiler au-delà des systèmes de reconnaissance défensive de l’organisme. Les experts analysant les modèles actuels d’épidémies pensent que les deux facteurs pourraient être en jeu : il semble que si la protection contre les maladies graves résiste bien, la capacité de bloquer une infection diminue en quelques mois. Et tandis que la première vague Omicron était dirigée par la sous-lignée BA.1, le pic actuel dans les cas est largement BA.2, et de plus en plus, un dérivé appelé BA.2.12.1. Ces variantes sont non seulement des propagateurs plus efficaces que BA.1, mais elles pourraient également sembler suffisamment distinctes des formes passées du virus pour pouvoir échapper à l’immunité des personnes et déclencher des infections.

“Pourquoi cela arrive-t-il?” a déclaré Jacob Lemieux, médecin spécialiste des maladies infectieuses au Massachusetts General Hospital, qui a suivi les variantes. Est-ce que les nouvelles variantes sont si différentes, ou est-ce que l’immunité est si transitoire ? “Nous ne savons pas, mais cela soulève beaucoup de questions scientifiques vraiment importantes”, a déclaré Lemieux.

Répondre à de telles questions pourrait aider à façonner notre compréhension de ce à quoi ressemblera notre relation avec le virus SARS-CoV-2 à l’avenir. Cela pourrait-il signifier, par exemple, que les communautés deviennent sensibles à de nouvelles épidémies après seulement quelques mois, en particulier avec l’émergence d’un nouveau virus muté ?

Les preuves de cette hypothèse ne viennent pas seulement des États-Unis. L’Afrique du Sud a subi une vague majeure de BA.1 et connaît maintenant une nouvelle vague de cas (et dans une bien moindre mesure, d’hospitalisations) provenant d’autres sous-lignées Omicron, BA.4 et BA.5.

Les pics d’infection actuels sont différents à d’autres égards des vagues précédentes. Alors que ceux-ci étaient motivés par des variantes entièrement nouvelles qui ont émergé de points éloignés sur l’arbre généalogique du SRAS-2, maintenant différentes branches d’Omicron déclenchent de nouvelles épidémies. Cette « dérive génétique » est plus près de l’évolution des souches grippales.

“Peut-être que ce que nous verrons seront ces vagues de sous-variantes”, a déclaré Jonathan Abraham, professeur adjoint de microbiologie à la Harvard Medical School.

Pour compliquer les choses, les données sur lesquelles les scientifiques s’appuient pour analyser les épidémies sont de plus en plus désordonnées. Le nombre officiel de cas manque davantage d’infections, car les programmes de test sont annulés, les gens comptent sur les tests à domicile ou ils ont des cas si bénins qu’ils ne prennent pas la peine de se faire tester.

Même les données sur les hospitalisations sont floues. À mesure que la prévalence du virus augmente dans les communautés, certaines personnes qui se rendent à l’hôpital pour, par exemple, une intervention chirurgicale, pourraient être testées positives pour le SRAS-2 et figurer dans les décomptes officiels. Certains États suivent qui est hospitalisé pour Covid-19, versus qui se trouve être hospitalisé avec Covid19. Le Tableau de bord du Massachusetts, par exemple, note qu’environ 1 patient compté sur 3 a été “hospitalisé principalement pour une maladie liée à Covid-19”. (Une ride supplémentaire : même si quelqu’un est hospitalisé en raison de complications d’une maladie chronique, il est possible que Covid l’ait exacerbé au point qu’il ait besoin d’être admis.)

Les responsables de la santé mondiale mettent également en garde contre le risque de réduction des efforts de surveillance. Certains des systèmes qui ont été mis en place pour tester et séquencer le virus ont commencé à s’affaiblir, ce qui, selon les scientifiques, laisse au monde une moins bonne compréhension de la façon dont le virus mute et des menaces que ces changements pourraient poser.

“Notre capacité à détecter cela est considérablement entravée car les taux de test ont chuté, et ce faisant, nos taux de séquençage ont également chuté”, a déclaré mardi Maria Van Kerkhove, responsable technique de l’Organisation mondiale de la santé pour Covid-19, à propos de BA. 4 et BA.5, notant que seules quelques centaines de séquences de chacune ont été partagées.

Il semble, a déclaré Van Kerkhove, que BA.4 et BA.5 sont capables de surpasser BA.2, mais il n’est pas clair si les pays qui ont des vagues BA.2 seront vulnérables aux vagues de BA.4 et BA.4. Jusqu’à présent, il ne semble pas qu’aucune des lignées Omicron ne cause en moyenne une maladie plus grave que BA.1.

L’une des raisons pour lesquelles les experts ont anticipé une pause ce printemps est que tant de millions de personnes aux États-Unis ont été infectées au cours de sa vague BA.1. Mais des études récentes en Afrique du Sud et ailleurs ont constaté qu’une infection BA.1 seule ne fournit pas beaucoup de protection croisée contre d’autres variantes – ce qui signifie que les gens pourraient ne pas être en mesure de résister à une infection d’une autre sous-lignée Omicron. La combinaison de la vaccination et de l’infection BA.1, cependant, a fourni une protection plus large et plus robuste.

Melanie Ott, virologue aux instituts Gladstone, a déclaré que ce qui se passe actuellement pourrait être un aperçu de ce qui va arriver. Une variante commence à circuler, provoque une augmentation du nombre de cas, puis est dépassée par une autre variante qui peut la surpasser, probablement parce qu’elle est plus efficace pour provoquer des infections chez les personnes protégées. Un tel modèle pourrait sembler différent d’un endroit à l’autre.

“Le virus fait ce que font les virus, et il s’adapte à un paysage immunitaire changeant”, a déclaré Ott.

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